Five quick takes on the Tunisian elections

While the Electoral Commission keeps counting votes, we can already draw five quick conclusions about the historic elections in Tunisia last Sunday. Here they are:

1.-An Arab democracy. Despite some minor infractions, the legislative elections that took place in Tunisia last Sunday were clean, according to the thousands of national and international monitors. The country has passed with a good grade the final test to be considered a full democracy. Firstly, it elected a Constituent Assembly in late 2011. Two years later, a new democratic Constitution was approved. And finally, the recent elections have confirmed a peaceful transition of power. Tunisia has proved wrong all those who said that democracy could not take hold in an Arab country and it has set an example for other countries in the region.

2.-Low turnout shows wide dissatisfaction. On Sunday, some early reports welcomed a “heavy turnout”, while the Electoral Commission estimated that it was around 60% of registered citizens. However, the number is rather disappointing. Given that only 5,2 million voters registered to vote out of roughly 8 million, the real turnout was around 34%. That is, quite weaker than the 52% in the 2011 elections. More than one million voters were lost compared to those polls.

The reason is the dissatisfaction with the performance of political parties, their polarization and inability to improve people’s life after a revolution that created high expectations. Since the army does not seem interested in taking over the country, the low turnout does not represent a risk for the transition to democracy. At least, not in the short run. But political parties and the Electoral Commission must reflect on its causes, unless they want to give up the objective of building a vibrant democracy.

3.-Yes, it’s possible to defeat the islamists in the ballot box. For a long time, two fake truisms have circulated around the Arab World. The “one man, one vote, one time” theory argued that once Islamists took power in a country through elections, they would cancel elections and turn the country into a dictatorship. The other one contended that it was not possible to defeat the Islamists in the ballot box, since Muslims vote according to their religions values or identity and not based on the performance of political parties.

Both theories were shattered by a single strike last Sunday. Ennahda, the main Islamist party in Tunisia, was defeated because of its mistakes while in power and it conceded victory even before the official results were announced. The same could have happen in Egypt with Morsi’s Muslim Brotherhood if the secular opposition had been more patient instead of quickly throwing itself in the arms of the Army. Unfortunately, the country will pay dearly for this mistake in the coming years or maybe decades.

4.-Not easy choices for a coalition government. The partial results released so far suggest a clear victory of Nidaa Tunis with around 32% of the vote, not enough to reach an absolute in the perfectly proportional electoral system in Tunisia. Unless Nidaa backtracks on its promise of not joining hands with Ennahda, a central idea not only to its platform but to the party’s identity, the task of forming a coalition government will be quite difficult. Apart from the two big parties, the Parliament will include a constellation of small secular parties, which means that any coalition will have to include at least three parties without a coherent ideology. Probably, a key issue in the negotiations will be the party alliances in the upcoming presidential elections of November 27th.

5.-Yesterday’s victory, tomorrow’s defeat for Nidaa? Nidaa Tunis was born as an anti-Ennhada coalition formed by leftist politicians, technocrats from the Ben Ali era and businessmen. Rather than a party with an ideology, it is a loose platform that does not have a defined program to govern Tunisia. The fact that its leader and presidential candidate, Beji Caïd Essebsi, is leading many polls suggests that the party could hold both the posts of president and primer minister. That is, total power. In a moment of tough challenges, especially in the economic domain, to govern without a coherent party and government coalition could be a recipe for disaster in next elections. Nidaa’s victory today could spell its implosion tomorrow.

One thought on “Five quick takes on the Tunisian elections

  1. Traducido con google

    Aunque la Comisión Electoral mantiene el conteo de votos, ya podemos sacar cinco conclusiones rápidas sobre las históricas elecciones en Túnez el pasado domingo. Aquí están:
    1.-Una democracia árabe. A pesar de algunas infracciones menores, las elecciones legislativas que tuvieron lugar en Túnez el domingo pasado eran limpias, de acuerdo con los miles de monitores nacionales e internacionales. El país ha superado con buena nota la prueba final para ser considerado una democracia plena. En primer lugar, se eligió una Asamblea Constituyente a finales de 2011. Dos años más tarde, se aprobó una nueva Constitución democrática. Y, por último, las recientes elecciones han confirmado una transición pacífica del poder. Túnez ha demostrado que estaban equivocados todos los que dijeron que la democracia no puede afianzarse en un país árabe y ha dado un ejemplo para otros países de la región.
    2.-La baja participación muestra una gran insatisfacción. El domingo, algunos primeros informes dieron la bienvenida a una participación elevada, mientras que la Comisión Electoral estimó que era alrededor del 60% de los ciudadanos inscritos. Sin embargo, el número es bastante decepcionante. Teniendo en cuenta que sólo había 5,2 millones de votantes registrados para votar fuera de aproximadamente 8 millones de habitantes, la participación fue inferior al 40%. Es decir, bastante más débil que el 52% en las elecciones de 2011. Más de un millón de votantes se perdieron en comparación con esas encuestas.
    La razón es la insatisfacción con la actuación de los partidos políticos, su polarización y la incapacidad para mejorar la vida de las personas después de una revolución que creó grandes expectativas. Desde que el ejército no parece interesado en hacerse cargo del país, la baja participación no representa un riesgo para la transición a la democracia. Al menos, no en un corto plazo. Pero los partidos políticos y la Comisión Electoral deben reflexionar sobre sus causas, a menos que quieran abandonar el objetivo de la construcción de una democracia vibrante.
    3.-Sí, es posible derrotar a los islamistas en las urnas. Durante mucho tiempo, dos teorías comunes falsos han circulado por el mundo árabe. El “un hombre, un voto, una vez” teoría que argumenta que una vez que los islamistas tomaron el poder en un país a través de las elecciones, cancelarían las elecciones y convertirían al país en una dictadura. El otro afirmó que no era posible derrotar a los islamistas en las urnas, ya que los musulmanes votan de acuerdo con sus valores o identidad religiosa y no sobre la base de la actuación de los partidos políticos.
    Ambas teorías se hicieron añicos por un solo golpe el domingo pasado. Ennahda, el principal partido islamista de Túnez, fue derrotado debido a sus errores cuando estaba en el poder e incluso aceptó su derrota antes de que se anunciaran los resultados oficiales. Lo mismo podría haber sucedido en Egipto con la Hermandad Musulmana de Morsi si la oposición secular hubiera sido más paciente en lugar de arrojarse rápidamente en brazos del Ejército. Por desgracia, el país pagará un alto precio por este error en los próximos años o tal vez décadas.
    4.-No hay opciones fáciles para un gobierno de coalición. Los resultados parciales publicados hasta ahora sugieren una clara victoria de Nidaa Tunis con alrededor del 37% de los votos, no es suficiente cara a una mayoría absoluta en el sistema electoral perfectamente proporcional en Túnez. A menos que Nidaa retroceda en su promesa de no unir las manos con Ennahda, una idea central no sólo para su plataforma, pues a la identidad del partido, la tarea de formar un gobierno de coalición le será bastante difícil. Aparte de los dos grandes partidos, el Parlamento contará con una constelación de pequeños partidos laicos, lo que significa que cualquier coalición tendrá que incluir al menos tres partidos sin una ideología coherente. Probablemente, una cuestión clave en las negociaciones serán las alianzas de partidos en las próximas elecciones presidenciales del 27 de noviembre.
    5.- La victoria de ayer, la derrota de mañana para Nidaa? Nidaa Tunis nació como una coalición anti-Ennhada formada por políticos de izquierda, los tecnócratas de la era Ben Ali y hombres de negocios. En lugar de un partido con una ideología, es una plataforma suelta que no tiene un programa definido para gobernar Túnez. El hecho de que su líder y candidato presidencial, Beji Caid Essebsi, está liderando muchas encuestas sugieren que el partido podía sostener los puestos de presidente y primer ministro. Es decir, el poder total. En un momento de grandes retos, especialmente en el ámbito económico, gobernar sin un partido y el gobierno de coalición coherente podría ser una receta para el desastre en las próximas elecciones. La victoria de hoy de Nidaa podría significar su implosión mañana.

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