An old regime under a new coalition?

General Abdelfattah al-Sissi justified his coup to prevent a civil war. But after the spate of violence experienced during the last days, those claims seem more dubious than ever. Rather than avoiding civil strife, the authorities’ policies seem to be encouraging it. Al-Sissi’s real objective may be the reinstatement of the core elements of the old regime, but supported by a broadened social coalition that includes the young middle-class. The repression of the Muslim Brotherhood, the sheer manipulation of media (both private and public), the return of baltaguiya‘s (paid thugs) rule to the streets of Cairo, and the state of emergency seem all too familiar.

At the Mubarak era, only a small clique ruled the country. Because of their sense of entitlement, it almost seemed that they owned it. This is why the secular youth rose up and led the rebellion on January 25th . The emergence of a new generation with a better education, more demanding vis-à-vis the State, broke the basis of the regime built by Gamal Abdel Nasser after the 1952 Revolution.

It is the precisely this social group the one that the military would like to include in the new governing coalition. They think that the old system does not need an overhaul, but only some repairs. The co-optation effort seems to have worked with Tamarrud, the youth revolutionary group that organized the massive June 30th protests. They are now demanding Mohamed Morsi’s trial, but they never mention the need for accountability for the crimes committed at the time of Tantawi’s Military Junta, which was a key revolutionary demand only a few months ago.

The million dollar question is: Can this new system work? In the short run, it can. In the long run, it won’t be so easy for two reasons: 1) The Islamist movement, which is more than just the Muslim Brotherhood, is stronger, wider, and more deeply rooted than before the Revolution. 2) To suppress political Islam would require a sustained use of large-scale violence that would be hard to digest by the Western public opinion as well as by some Egyptian liberals. Al Baradei’s resignation and Western governments reaction to the Raba al-Audawiya massacre are a clear warning. The new authorities can survive for a while only with the support of the Gulf countries, especially Saudi Arabia, but it is difficult to consider it a viable State isolated from the West.

However, this is not the only possible scenario when trying to interpret al-Sissi’s moves. There are at least three more. Maybe the Defence Minister, the real strongman of the current regime, does not seek to establish a new system based on the suppression Political Islam, but only to deal a blow to it before opening up the political system again. Hence, this would be only a temporary phase. His objective would be to weaken the Islamist movement, maybe with the hope to moderate it, while at the same time giving some time to the secular parties so that they can build up their grass-roots organization. Thus, it would be unlikely that the Brotherhood or any other Islamist force would win a free election whenever it takes place.

This scenario, which would also include the co-option of the young middle-class, is more clever than the previous one, but it has one handicap: the more violence it is used against the Islamist, the more cohesion it will instil in their ranks, and the less likely that it will reform and moderate. We just need look at Morsi, a mediocre president who has turned into a hero within the Islamist camp.

I would like add two more possible scenarios: 1) al-Sissi does not really have an endgame, and his actions are completely improvised, which is the opinion of Robert Fisk. 2) He seeks to impose a military dictatorship under the guise of that engineered by Zia-ul-Haq in Pakistan, that is, trying to merge nationalism and Islamic piety as the State official ideology. The latter is the opinion of Robert Springborg, a scholar specialized in the Egyptian army. From my point of view, this last scenario is unlikely. Al-Sissi’s is aware of the risks of placing the army in the forefront of Egyptian politics, so they new regime at least will have a civilian façade.

Probably, only Al-Sissi really knows what is his plan. We’ll have to wait until his next moves to have a sense of where he wants to take Egypt.

One thought on “An old regime under a new coalition?

  1. Traducció feta amb Google. Disculpeu si hi ha errors.

    Un viejo régimen con una nueva coalición?

    Publicado el 24 de agosto 2013

    El General Abdelfattah al-Sissi justificó su golpe de estado para evitar una guerra civil. Pero después de la ola de violencia que se vive en los últimos días, esas afirmaciones parecen más dudosas que nunca. En vez de evitar los conflictos civiles, las políticas de las autoridades parecen estar alentándolo. El verdadero objetivo de al-Sissi puede ser el restablecimiento de los elementos fundamentales del antiguo régimen, pero con el apoyo de una coalición social, ampliado, que incluye a los jóvenes de clase media. La represión de los Hermanos Musulmanes, la gran manipulación de los medios de comunicación (tanto públicos como privados), la devolución de baltaguiya de (a pagar matones) regla a las calles de El Cairo, y el estado de emergencia parece muy familiar.

    En la era de Mubarak, sólo una pequeña camarilla gobernó el país. Debido a su sentido de derecho, casi parecía que eran dueños de él. Esta es la razón por la cual la juventud secular se levantó y condujo a la rebelión el 25 de enero. La aparición de una nueva generación con una mejor educación, más exigentes en relación con el Estado rompió la base del régimen construido por Gamal Abdel Nasser después de la Revolución de 1952.

    Es este grupo social precisamente el que a los militares le gustaría incluir en la nueva coalición de gobierno. Ellos piensan que el viejo sistema no necesita una reforma, pero sólo algunas reparaciones. El esfuerzo de cooptación parece haber trabajado con Tamarrud, el grupo juvenil revolucionario que organizó las protestas masivas el 30 de junio. Ahora están exigiendo el juicio de Mohamed Morsi, pero están completamente en silencio sobre los crímenes cometidos en el momento de la Junta Militar de Tantawi, que era una demanda clave revolucionaria hace sólo unos meses.

    La pregunta del millón es: ¿Puede tener éxito este nuevo sistema de trabajo? En corto plazo, sí. En largo plazo, no va a ser tan fácil, por dos razones: 1) El movimiento islamista, que es algo más que la Hermandad Musulmana, es más fuerte, más amplio y más profundamente arraigado que antes, después de más de dos años operando libremente. 2) Para suprimir el Islam político requeriría un uso sostenido de la violencia a gran escala que sería difícil de digerir por la opinión pública occidental, así como por algunos liberales egipcios. La renuncia de Al Baradei y la reacción de los gobiernos occidentales a la Raba al-Audawiya masacre, son una advertencia. Las nuevas autoridades pueden sobrevivir durante un tiempo con el apoyo de sólo los países del golfo, y sobre todo Arabia Saudita, pero es difícil ver a un Estado viable aislado de Occidente.

    Sin embargo, este no es el único escenario posible cuando se trata de interpretar los movimientos de Al-Sissi. Hay al menos tres más. Tal vez el ministro de Defensa, y el verdadero hombre fuerte del régimen actual, no trata de establecer un nuevo sistema basado en la supresión del Islam político, pero sólo para dar un golpe al mismo, antes de la apertura del sistema político nuevo. Es decir, esto sería sólo una fase temporal. Su objetivo podría ser el de debilitar el movimiento islamista, tal vez con la esperanza moderada, mientras que al mismo tiempo dando un tiempo para los partidos laicos para que puedan construir sus organizaciones de base. Por lo tanto, sería poco probable que la Hermandad o cualquier otra fuerza islamista ganara una elección libre cuando se lleve a cabo.

    Este escenario, también podría incluir la cooptación de los jóvenes de clase media, que es más inteligente que en el anterior régimen, pero tiene una desventaja: la violencia más utilizada contra los islamistas, más cohesión habrá de inculcar en sus filas, y es menos probable que se reforme y modere. Sólo necesitamos mirar Morsi, un presidente mediocre que se ha convertido en un héroe dentro de la circunscripción islamista.

    Me gustaría añadir dos posibles escenarios más: 1) al-Sissi tiene realmente un final, y sus acciones son totalmente improvisadas, que es la opinión de Robert Fisk. 2) Se trata de imponer una dictadura militar, semejante a la ingeniería de Zia-ul-Haq en Pakistán, es decir, tratando de combinar el nacionalismo y la piedad islámica como la ideología oficial del Estado. Esta última es la opinión de Robert Springborg, un erudito especializado en el ejército egipcio, pero no creo que este último escenario sea probable. Al-Sissi es consciente de los riesgos de poner el ejército en la vanguardia de la política egipcia, por lo que el nuevo régimen, al menos tendrá una fachada civil.

    Probablemente, sólo Al-Sissi sabe realmente cuál es su plan. Tendremos que esperar hasta ver sus próximos movimientos para tener una idea de hacia dónde quiere llevar Egipto.

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