Is Egypt “too big too fail”?

The economic situation in Egypt seems quite dire, not to say desperate: it has a ballooning public deficit and its reserves of foreign currency have reached a critically low level. The country faces a real risk of a sharp devaluation of the Egyptian pound that may lead to a social explosion. The much feared and anticipated “revolution of the poor”. However, the political class continues obsessed with its battle for power, unable to reach any compromise in order to save the country. Are Egyptians politicians irrational? Or even delusional?

Maybe. But the economist Galal Amin, one of the most respected Egyptian intellectuals, has another possible answer: they just think Egypt is “too big too fail”. According to Amin’s theory, exposed in a recent debate hold in the American University of Cairo, politicians know that the country has been bailed out several times during this century by foreign powers. It has such a huge geostrategical value in a key region, the Middle East, that one more time the West and its wealthy neighbors will save it. If so, why to engage in the unpleasant process of designing and implementing necessary (and sometimes painful) reforms?

Egypt is like one of those huge banks that were on the brink of the abyss because of the irresponsible behavior of its leaders in 2008, at the beginning of the financial crisis. Due to their sheer size, their collapse could bring down the whole economy of a country. Or at least, this is what most economists said at the time in order to convince us to shore these banks up with public funds. By the same token, a collapse of the Egyptian economy would send shock waves to the whole Middle East, a region already inflamed by a myriad of conflicts.

John Kerry’s recent visit gives some credibility to this view. Before leaving Cairo -two hours late thanks to a road blockade by football ultras-, the new secretary of State promised 450 million $ in aid to the public budget. Almost half of it will be sent urgently.

However, it is not clear that a West going through a deep economic crisis does have enough resources to bail out a country as big as Egypt. The funds promised by Kerry are only a very short-term fix. Even the 4,8 billion $ of the IMF loan are may fall short for a country with a budget deficit of over 23 billion $. For this reason, if I were Morsi I would take very seriously the task of reaching a compromise with the opposition.

Unfortunately, I am not very optimistic about such prospect. And not only because of the nature of Egyptian politicians. Many activists and social leaders don’t show much more insight either. Instead of discussing how Egypt may meet the enormous challenges that lay ahead, the topic these days is whether the 450 million $ are a present to Mr. Morsi and whether the “rais” has replaced Mubarak as the new US puppet. Poor Egypt.

One thought on “Is Egypt “too big too fail”?

  1. Traducció de Google
    ¿Es Egipto demasiado grande para quebrar?

    Publicado el 4 de marzo de 2013

    La situación económica de Egipto parece muy grave, por no decir desesperada: tiene un déficit público muy grande y sus reservas de divisas han alcanzado un nivel extremadamente bajo. El país se enfrenta a un riesgo real de una fuerte devaluación de la libra egipcia que puede dar lugar a una explosión social. La muy temida y esperada “revolución de los pobres”. Sin embargo, la clase política sigue obsesionada con su batalla por el poder, no pueden llegar a ningún tipo de compromiso con el fin de salvar al país. ¿Son los políticos egipcios irracionales?, ¿O incluso delirantes?

    Quizás. Pero el economista Galal Amin, uno de los intelectuales más respetados de Egipto, tiene otra respuesta posible: sólo piensan Egipto es “demasiado grande para quebrar”. Según la teoría de Amin, expuesta en una sala de reciente debate en la Universidad Americana de El Cairo, los políticos saben que el país ha sido rescatado varias veces durante este siglo por las potencias extranjeras. Tiene un gran valor geoestratégico en una región clave, Oriente Medio, que una vez más a Occidente y sus vecinos ricos, la salvará. Si es así, ¿por qué participar en el proceso desagradable de diseño e implementación necesario (y a veces dolorosa) reforma?

    Egipto es como uno de esos grandes bancos que estaban al borde del abismo debido a la irresponsabilidad de sus líderes en 2008, al comienzo de la crisis financiera. Debido a su gran tamaño, su colapso podría derribar toda la economía de un país. O al menos, eso es lo que la mayoría de los economistas dijeron que puede pasar con el fin de convencernos para apuntalar estos bancos con fondos públicos. De la misma manera, el colapso de la economía egipcia envía ondas de choque a todo el Oriente Medio, una región ya inflamada por una miríada de conflictos.

    La reciente visita de John Kerry da cierta credibilidad a esta opinión. Antes de salir de El Cairo y dos horas tarde gracias a un bloqueo de caminos por ultras de fútbol, el nuevo secretario de Estado prometió 450 millones de dólares en ayuda para el presupuesto público. Casi la mitad de éste se enviará con urgencia.

    Sin embargo, no está claro que un Occidente pasando por una profunda crisis económica tenga suficientes recursos para rescatar a un país tan grande como Egipto. Los fondos prometidos por Kerry son sólo una solución a muy corto plazo. A pesar de los $ 4,8 millones del préstamo del FMI se puede quedar corto para un país con un déficit presupuestario de más de 23 mil millones de dólares. Por esta razón, si yo fuera Morsi me tomo muy en serio la tarea de llegar a un acuerdo con la oposición.

    Por desgracia, no soy muy optimista sobre tal perspectiva. Y no sólo debido a la naturaleza de los políticos egipcios. Muchos activistas y líderes sociales no muestran una visión mucho más optimista tampoco. En lugar de discutir cómo Egipto puede enfrentar los enormes desafíos que tenemos por delante, el tema de estos días es si los $ 450 millones son un regalo del señor Morsi y si el “rais” ha sustituido a Mubarak como el nuevo títere de EE.UU… Pobre Egipto.

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