Three conclusions and one question on the Egyptian referendum

In post-revolutionary Egypt, interpreting and especially predicting results of polls is a real exercise of Egyptology. Without serious surveys or a history of free elections, it feels like deciphering a hieroglyph before discovering the Rosetta Stone. However, no matter how difficult it is, journalists and analysts need to keep trying. So here there are my reflections about the constitutional referendum that took place yesterday.

-Breaking down the numbers: According to figures published by Egyptian media and the FJP (the Brotherhood’s party), the “yes” won by 56,5% vs 43,5%, a shorter margin than expected. The “no” won in two out of the ten provinces that voted in the first round: Cairo and Garbiya, in the Delta. The victory in the capital was quite impressive: 57%-43%. On the contrary, in the other big city, Alexandria, the “yes” got a ten-point triumph. The turnout was 33%, quite lower than the presidential elections. As expected, the votes in favor of the constitutional draft were higher in the Islamists strongholds, like Asuan or Sohag. However, it also did quite well in some provinces were Shafiq won, like Sharqiya and Daqiliya.

-The Constitution versus Morsi: Many analists predicted a large victory for the “yes” based on the argument that campaigning and mobilizing for a “no” vote is harder. That was correct, but only partially. For many voters, the referendum was not mainly about the Constitution, but a plebiscite on Morsi’s rule, and in general, the Muslim Brotherhood. From my point of view, this explains why Cairo voted strongly against the constitutional draft. Certainly, the Brotherhood can brag about winning all the six electoral contests in post-revolutionary Egypt, but the vote is a warning of a brewing discontent. The results show that Morsi committed a mistake by issuing his constitutional declaration, and later on, pushing for a divisive constitutional draft.

-Islamists, a big and mobilized minority: The votes in favor of the referendum were less than those Morsi received in the presidential elections. A rough projection of yesterday’s result into the second phase, gives the “yes” option less than 10 million votes, while Morsi got 13 million in the second round. This represents a little less than 20% of the census, and I assume that it is the real electoral strength of ideologized Brotherhood and Salafist voters. Maybe there was some rigging, as the opposition and group rights claim, but I think it was not massive.

In total numbers, Islamists currents represent a minority of the 51 million adult Egyptian citizens. However, they have a greater cohesion and determination than their opponents. Islamists have energy and a clear project. While the so-called opposition is a sort of amorphous magma, with no leader, made of shared feelings and contradictory ideas

-And now, what next?: We will have a contested Constitution, which is a bad guide for the new Egypt. Constitutions require large majorities, much larger than the one this draft will get. Most likely, the polarization of the political scene will continue, and even increase, until the next legislative elections, which will be held around the end of February. If reason prevails, the Constitution will be amended in the new Parliament so that its legitimacy is widened.

In order for the country to progress in the short run, both sides, the government and the opposition, Islamists and non-Islamists (or just secular?) must accept the reality of the political landscape. Islamists will be in the driving seat in the coming years, but they cannot rule Egypt unilaterally. They need the consent of an important part of the Egyptian society (both in quantitatively but especially qualitatively). So this requires both negotiation and accommodation. Exactly the two qualities that post-revolutionary Egypt has so far lacked.

PD: Something that should make political leaders of all stripes reflect is the low turnout. One of the main reasons of the Revolution was to increase public participation on how the country was run. Well, the 33% turnout in something as crucial as the Constitution shows that the new regime has so far failed to make an authentic inclusive political system.

One thought on “Three conclusions and one question on the Egyptian referendum

  1. Traducido con Google

    Tres conclusiones y una pregunta en el referéndum egipcio

    Publicado el 16 de desembre 2012

    En el Egipto postrevolucionario, interpretar y predecir especialmente los resultados de las encuestas es un ejercicio real de la egiptología. Sin encuestas serias o antecedentes de elecciones libres, uno se siente como descifrar un jeroglífico antes de descubrir la Piedra Rosetta. Sin embargo, no importa lo difícil que sea, los periodistas y analistas siguen intentándolo. Así que aquí están mis reflexiones sobre el referéndum constitucional que tuvo lugar ayer.

    -El desglose de los números: Según las cifras publicadas por los medios de comunicación egipcios y el FJP (el partido de la Hermandad), el “sí” ganó por 56,5% vs 43,5%, un margen más corto de lo esperado. El “no” ganó en dos de las diez provincias que votaron en la primera vuelta: El Cairo y Garbiya, en el Delta. La victoria en la capital fue muy impresionante: 57% -43%. Por el contrario, en la otra gran ciudad, Alejandría, el “sí” obtuvo un triunfo en diez puntos. La participación fue del 33%, muy inferior a las elecciones presidenciales. Como se esperaba, los votos a favor del proyecto constitucional fue mayor en los bastiones islamistas, como Asuan o Sohag. Sin embargo, también han quedado bien en zonas donde ganó shafiq, como las provincias de Sharquiya y Daqiliya.

    -La Constitución frente a Morsi: los analistas Muchos predijeron una victoria grande para el “sí”, basada en el argumento de que la campaña y la movilización de un voto para el “no” es más difícil. Eso es correcto, pero sólo parcialmente. Para muchos votantes, el referéndum no era principalmente sobre la Constitución, sino un plebiscito sobre el gobierno Morsi, y en general, la Hermandad Musulmana. Desde mi punto de vista, esto explica por qué votó El Cairo fuertemente en contra del proyecto constitucional. Ciertamente, la Hermandad puede presumir de haber ganado las seis contiendas electorales en el Egipto postrevolucionario, pero el voto es una advertencia de que se está gestando un creciente descontento.
    Los resultados muestran que Morsi ha cometido un error al emitir su declaración constitucional, y más tarde, impulsando un proyecto constitucional de división.

    -Islamistas, una minoría importante y movilización: los votos a favor del referéndum fueron menores que los que recibió Morsi en las elecciones presidenciales. Una proyección aproximada del resultado de ayer en la segunda fase, da la opción “sí” a menos de 10 millones de votos, mientras que Morsi consiguió 13 millones en la segunda ronda. Esto representa un poco menos del 20% del censo, y supongo que es la verdadera fuerza electoral de la Hermandad ideologizada y votantes salafistas. Tal vez hubo algún fraude, ya que la oposición y grupos de derechos lo afirmaron, pero creo que no fue masiva.

    En cifras totales, las corrientes islamistas representan una minoría de los 51 millones de ciudadanos egipcios adultos. Sin embargo, tienen una mayor cohesión y determinación que sus oponentes. Los islamistas tienen una energía y un proyecto claro. Mientras que la llamada oposición es una especie de magma amorfo, sin líder, hecho de sentimientos compartidos e ideas contradictorias

    -Y ahora, ¿qué sigue: ¿Vamos a tener una Constitución impugnada, que es una guía mala para el nuevo Egipto. Las Constituciones requieren grandes mayorías, mucho más grande que la que este proyecto va a conseguir. Lo más probable es que la polarización del escenario político va a continuar, e incluso se va a incrementar, hasta las próximas elecciones legislativas, que se celebrarán a finales de febrero. Si la razón se impone, la Constitución será modificada en el nuevo Parlamento para que su legitimidad se ensanche.

    Para que el país progrese en un corto plazo, ambas partes, el gobierno y la oposición, islamistas y no islamistas (o simplemente seculares) deben aceptar la realidad del panorama político. Los islamistas estarán en el asiento del conductor, en los próximos años, pero no pueden gobernar Egipto unilateralmente. Ellos necesitan el consentimiento de una parte importante de la sociedad egipcia (tanto cuantitativamente como cualitativamente especialmente). Así que esto requiere de la negociación y cesión. Exactamente las dos cualidades postrevolucionarias de las que Egipto hasta ahora carecía.

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