October 1973, a “victory” not to celebrate

Foreigners are often bewildered when they know that the Catalan national day commemorates a defeat in a war, not a victory. It is normal. Our problem is that we don’t have any victory in a battlefield, unless we go as far back as to the 14th century. However, in this strange tradition, we are not the only ones.

On October 6th Egyptians celebrate their alleged victory over Israel in the October war in 1973 -also called Yom Kippur and the Fourth Arab-Israeli war-. The current year, as the previous ones, there were parades, patriotic programs in the national TV, and even a speech by president Morsi in a packed football stadium. Nonetheless, the truth is that there was not such a triumph in the battlefield, and the war rather ended in a draw.

The start of the war, on October 6th, was indeed a great success for Egypt. President Sadat launched an attack that took the Israelis by surprise, the Egyptian army crossed the Suez Canal, and recovered part of the Sinai Peninsula. It took a few days for Israel to react, and to mount a counter-offensive that turned the tables. On October 24th, Israel had encircled Egypt’s Third Army and the city of Suez.

Under the auspices of the US, the UN brokered a ceasefire, and allowed for the evacuation of the roughly 40.000 Egyptian soldiers that were trapped, at the mercy of Israel. This was a very smart move by Henry Kissinger, the US secretary of State. He didn’t save the lives of thousands of Egyptian soldiers out of love for Egypt, but because he expected that it could pave the way for a peace agreement between Egypt and Israel.

By preventing a total defeat for Egypt, Kissinger thought that Sadat would be able to sell the result of the war as victory. This would restore the damaged Egyptian national pride after the humiliating defeat in the 1967 war. And so he did. The rest of the story is well known. Sadat went to Jerusalem, signed the Camp David peace agreements, and paid for it with his death.

It is perfectly understandable that Mubarak kept the lie on the October war alive. At first, he was a cautious and wily ruler who tried not to touch any sensitive nerve in the Egyptian society that could ignite people’s anger

Nowadays, in the midst of a muddled and contested transition, Egypt is still going through a soul-searching process. Therefore, I understand that there are other more pressing priorities than to rewrite the history of the October war. But at some point, it will have to do it.

Egypt will still be able to view the war under a positive light. The 6th October offensive was a show of bravery and defiance. It was commendable that the Egyptian army was able to stand to a powerful enemy that during the war counted with the help of the strongest superpower. But Egypt should just stop calling this a “victory”.

One of the many problems of the previous system was that it was based on many lies. To achieve a healthy reconstruction of the social and political fabric of the Egyptian society, it is necessary that the country gets rid of the habit of lying about itself and its past. The October war might be a good place to start with.

2 thoughts on “October 1973, a “victory” not to celebrate

  1. Traducción al castellano a través de Google

    Octubre de 1973, No se celebra una “victoria”

    Publicado el 11 de octubre 2012

    Los extranjeros quedan a menudo desconcertados cuando saben que el día de fiesta nacional catalán se conmemora una derrota en una guerra, no una victoria. Es normal. Nuestro problema es que no tenemos ninguna victoria en un campo de batalla, a menos que vayamos tan atrás como en el siglo 14. Sin embargo, en esta extraña tradición, no somos los únicos.

    El 6 de octubre los egipcios celebran su supuesta victoria sobre Israel en la guerra de octubre de 1973, también llamada Yom Kippur y la Cuarta guerra árabe-israelí. El año en curso, como los anteriores, hubo desfiles patrióticos, programas de la televisión nacional, e incluso un discurso del presidente Morsi en un estadio de fútbol lleno. Sin embargo, la verdad es que no era un triunfo en el campo de batalla y la guerra terminó en un empate.

    El inicio de la guerra, el 6 de octubre, era de hecho un gran éxito para Egipto. El presidente Sadat lanzó un ataque que cogió a los israelíes por sorpresa. El ejército egipcio cruzó el Canal de Suez, y recuperó parte de la península del Sinaí. A Israel le costó unos días reaccionar, y montar una contraofensiva que cambió las tornas. El 24 de octubre, Israel había rodeado el Tercer Ejército egipcio y la ciudad de Suez.

    Bajo los auspicios de los EE.UU., la ONU negoció un alto el fuego, y permitió la evacuación de los cerca de 40.000 soldados egipcios que estaban atrapados, a merced de Israel. Este fue un movimiento muy inteligente por parte de Henry Kissinger, secretario de Estado de EE.UU.. No salvó las vidas de miles de soldados egipcios por amor a Egipto, sino porque esperaba que podría allanar el camino para un acuerdo de paz entre Egipto e Israel.

    Al evitar una derrota total para Egipto, Sadat pensó que sería capaz de vender el resultado de la guerra como una victoria. Esto restauraría el dañado orgullo egipcio después de la humillante derrota en la guerra de 1967. Y así lo hizo. El resto de la historia es bien conocida. Sadat fue a Jerusalén, firmaron los acuerdos de paz de Camp David, y lo pagó con su muerte.

    Es perfectamente comprensible que Mubarak mantuviera la mentira de la guerra de octubre en vida. Al principio, él era un gobernante prudente y astuto que trató de no tocar cualquier nervio sensible en la sociedad egipcia que podría encender la ira de la gente

    Hoy en día, en medio de una transición confusa y controvertida, Egipto todavía está pasando por un proceso de introspección. Por lo tanto, entiendo que hay otras prioridades más urgentes que la de reescribir la historia de la guerra de octubre. Pero en algún momento, tendrá que hacerlo.

    Egipto todavía será capaz de ver la guerra, bajo una luz positiva. La sexta ofensiva de octubre fue una demostración de valentía y desafío. Es encomiable que el ejército egipcio fuera capaz de soportar a un enemigo poderoso que durante la guerra contaba con la ayuda de la más fuerte superpotencia. Pero Egipto sólo debe dejar de llamar a esto una “victoria”.

    Uno de los muchos problemas del sistema anterior era que se basaba en muchas mentiras. Para lograr una reconstrucción sana del tejido social y político de la sociedad egipcia, es necesario que el país se deshaga del hábito de mentir sobre sí mismo y su pasado. La guerra de octubre podría ser un buen tema para comenzar.

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