The Arab World is incensed … really?

Outrage, ire, wrath … all this words have been used to describe l’etat d’esprit of an Arab World allegedly in flames after the last controversy related to an insulting depiction of the Prophet Mohamed. By reading the international press, it seems that the Arab masses are consumed in their desire of revenge against the US.

However, from Cairo, this all this seems a tale from another world. In the last two days, life flew here with its normal rhythm. Cairenes were angry, yes, because the are stuck in traffic jams that grow worse every day. They were outraged, yes, because they had to queue a long time to get their subsidized bread. People here were incensed, oh yes, because prices soar while salaries keep stagnant. But regarding that infamous video done by Sam Bacile, a shady character that may not exist, most people I met did not care much.

There was an exception, of course, the “masses” that “besieged” the American embassy in Cairo. Today I was there, in Tahrir. I saw them. And to tell you the truth, the crowd looked pretty thin to me. At most, they were 3.000 people … in a megalopolis with more than 20 million souls.

I expected to see bearded men with their headgears and their traditional dresses shouting slogans against the US and burning American flags. You know, hard-core Islamists. Nonetheless, most people I saw battling against the anti-riot police were young kids, some of them teenagers, who had not even seen the video. Only a minority were Islamists.

Rather than outrage provoked by the film, their main driver seemed to be settling the scores with the police for previous battlers. Or maybe just to get a shot of adrenaline by throwing stones against the police and running back and forth when they charge. Some of them told me that they were also there in the battles against the SCAF. The enemy may have change in the last two months, but the fun was the same.

Certainly, the crowd was a little different on Tuesday evening, the first day of demonstrations against the video. That day the demonstrators were Islamists. Salafists, to be precise. And yes, they were angry. But not to the point of shouting “Death to America!”, or trying to storm the embassy. The concentration was pretty peaceful, and probably it only made it to the news because some kids, probably “ultras” (football fans), climbed the wall of the embassy to take an American flag. Of course, later on, the horrible killing of the US embassador in Libia took the whole issue into a new dimension.

In short, my point is that the alleged wrath of the Arab World against the US because of the nefarious film is overblown. Sure, the image of the US is very bad among Arabs, but the reason is not a dark movie, but its unconditional support to Israel. And I don’t think it got worse in the last two days.

A noisy minority, duly manipulated by some sheiks, may be really incensed, but it does not represent the real feelings of the majority of the population. Unfortunately, violence gets always the attention of the cameras, enhancing the creation of a narrative that reinforces the worse stereotypes about the “fanatic” Arabs. And the layers of misunderstanding between East and West keep piling up …

Update: Just came back from Tahrir. About 5.000 people demonstrated in the center of the square. Most of them were Islamists. People were angry, and some of them were suspicious of foreign journalists. A few hundred meters away, a group of hundreds of kids kept fighting with the police. One of them, Omar Tariq, told me that he was one of those who on Tuesday took the flag from the American embassy. Curiously, he is a student of the American University of Cairo. What a better metaphor of the contradictions of the current crisis?

3 thoughts on “The Arab World is incensed … really?

  1. Thank you so much for this well written blog showing how the majority have been affected by the controversial film and the succeeding events. I have shared it with my American friends, as I am American and having a hard time explaining to them that the outrageous behavior represents a minority and not all of the middle east. Good job and keep it up.

  2. Thanks for the post. I appreciate your sensitivity to the issue of propagating stereotypes. And while I agree that it was only small minority of hardcore Islamists doing the protesting, it’s a bit dishonest to downplay the fact that the majority of Egyptians were outraged by the idea of the film and agreed with the protests (not the violence). Sure, they didn’t take to the streets as we agreed, but they definitely sympathized with the protesters and shared in their disgust. It seems that mainstream sentiment has changed after people learned of the ambassador’s death in Libya. That made Muslims rethink how they should respond to blasphemy. And now, a few days later, the protests are taking a new tone, and are targeted at the things that really effect Egyptians, such as food prices and security, as you said. Unfortunately this isn’t the first time something like this has happened. And it won’t be the last. To suggest that the region has become any less fundamentalist since Khomeini and the Salman Rushdie affair isn’t totally accurate.

  3. Traducción al castellano hecha con google

    El mundo árabe está indignado … ¿en serio?

    Publicado el 14 de setembre 2012

    La indignación, la ira, la ira … todas estas palabras se han utilizado para describir l’état d’esprit de un mundo árabe supuestamente en llamas después de la última controversia relacionada con una representación de insultar al profeta Mahoma. Mediante la lectura de la prensa internacional, parece que las masas árabes se consumen en su deseo de venganza contra los EE.UU..

    Sin embargo, desde El Cairo, esta todo esto parece un cuento de otro mundo. En los últimos dos días, la vida aquí voló con su ritmo normal. Cairotas estaban enojados, sí, porque están atrapados en los atascos que crecen cada día peor. Estaban indignados, sí, porque tenían que hacer cola mucho tiempo para conseguir el pan subvencionado. La gente aquí se indignaron, oh sí, porque los precios se disparan mientras que los sueldos mantener estancada. Pero con respecto a ese video infame realizado por Sam Bacile, un oscuro personaje que no puede existir, la mayoría de las personas que conocí no me importaba mucho.

    Hubo una excepción, por supuesto, las “masas” que “sitiada” la embajada estadounidense en El Cairo. Hoy en día yo estaba allí, en la plaza Tahrir. Yo los vi. Y si te digo la verdad, la multitud parecía bastante fina para mí. A lo sumo, eran 3.000 personas … en una megalópolis con más de 20 millones de almas.

    Yo esperaba ver a los hombres con barba, con sus sombreros y sus vestidos tradicionales gritando consignas en contra de los EE.UU. y la quema de banderas estadounidenses. Ya sabes, núcleo duro de los islamistas. Sin embargo, la mayoría de las personas que vi luchando contra la policía antidisturbios había niños pequeños, algunos de ellos adolescentes, que no había visto aún el vídeo. Sólo una minoría eran islamistas.

    En lugar de indignación provocada por la película, su conductor principal parecía ser la solución de las cuentas con la policía por luchadores anteriores. O tal vez sólo para conseguir una inyección de adrenalina lanzando piedras contra la policía y corriendo de un lado a otro cuando se cobran. Algunos de ellos me dijeron que ellos también estaban allí en las batallas contra el CSFA. El enemigo puede tener el cambio en los últimos dos meses, pero la diversión era el mismo.

    Ciertamente, la gente era un poco diferente en la noche del martes, el primer día de manifestaciones en contra del video. Ese día los manifestantes eran islamistas. Salafistas, para ser precisos. Y sí, se enojaron. Pero no hasta el punto de gritar “¡Muerte a América!”, O tratando de asaltar la embajada. La concentración fue bastante tranquilo, y probablemente sólo lo hizo a la noticia porque algunos niños, probablemente “ultras” (fanáticos del fútbol), subió a la pared de la embajada para tomar una bandera estadounidense. Por supuesto, más tarde, el asesinato horrible del embajador de EE.UU. en Libia tomó todo el asunto en una nueva dimensión.

    En resumen, mi punto es que la supuesta ira del mundo árabe en contra de los EE.UU. debido a la nefasta película es exagerada. Claro, la imagen de los EE.UU. es muy malo entre los árabes, pero la razón no es una película oscura, pero su apoyo incondicional a Israel. Y yo no creo que empeoró en los últimos dos días.

    Una minoría ruidosa, debidamente manipulados por algunos jeques, puede ser realmente indignado, pero no representa los verdaderos sentimientos de la mayoría de la población. Desafortunadamente, la violencia siempre tiene la atención de las cámaras, la mejora de la creación de una narrativa que refuerza los estereotipos acerca de los peores “fanático” árabes. Y las capas de incomprensión entre Occidente y Oriente siguen acumulando …

    Actualización: Acabo de volver de Tahrir. Sobre 5,000 personas se manifestaron en el centro de la plaza. La mayoría de ellos eran islamistas. La gente estaba enojada, y algunos de ellos eran sospechosos de periodistas extranjeros. A unos cientos de metros de distancia, un grupo de cientos de niños siguió luchando con la policía. Uno de ellos, Omar Tariq, me dijo que él era uno de los que el martes se llevó la bandera de la embajada estadounidense. Curiosamente, él es un estudiante de la Universidad Americana de El Cairo. ¡Qué mejor metáfora de las contradicciones de la crisis actual?

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